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El Mississippi: El río de Estados Unidos: El bayu ?

El poderoso Mississippi, un icono que fluye a través de la Historia de Estados Unidos y sus paisajes y da forma a esta nación como ningún otro río. Va cambiando de carácter a medida que transcurre hacia el sur: primero, su cabecera es una imagen celestial, en la que el río serpentea por territorios completamente vírgenes.

Después va cobrando fuerza a su paso por el corazón del país: símbolo de la vida rural, motor del comercio, y una poderosa fuerza de la naturaleza Ahora, en el sur profundo, el Mississippi se transforma en un río con alma, picante cajún y el blues del delta Para los animales que habitan esta parte, la vida es un tanto calurosa, un tanto atípica y un tanto peligrosa Prepárense El acto final del río Mississippi es un recorrido por su lado salvaje

 

DOCUMENTAL DEL MISSISSIPPI

Nace en las agrestes tierras de Minnesota Fluye y crece en su recorrido por el corazón de la “América rural” Y ahora, en su tramo final, el río Mississippi toca un acorde diferente Aquí se transforma en una amenaza el río Missouri descarga en él toda la nieve derretida y las lluvias primaverales

Rebosante con el exceso de carga, el Mississippi crece y ejerce una gran presión sobre sus riberas Apenas a cien metros del borde del agua, una familia de zorros corre peligro de ser arrastrada por el agua Si el Mississippi se desborda, la zorra tendrá que mudar de hogar a sus cinco cachorros Las primeras ocho semanas necesitan a su madre y su leche, así que ella se queda cuidándolos mientras el padre sale de caza Normalmente es un cazador nocturno, pero la imperiosa necesidad de alimentar siete bocas le obliga a cazar a pleno día

Este año se cobrará miles de roedores y conejos Pero ahora debe cazar en territorio desconocido por culpa de las inundaciones Tiene un arsenal de dientes bien afilados, muy parecidos a los de otros cánidos explora la maleza en busca del menor movimiento En su búsqueda, es capaz de cubrir 32 kilómetros en un solo día

Su sentido del olfato, 100 veces superior al del ser humano le permite dirigirse hacia donde están las presas Una vez que ha elegido la presa, se prepara para el ataque Pero es a través del oído como localiza a su presa Es capaz de aislar el origen de la mayoría de los sonidos con gran precisión Sus huesos pesan casi 1/3 menos que los de un perro del mismo tamaño, lo que le permite ser más rápido y ágil

Captura presas hasta 12 veces al día: ratones, conejos, ardillas hasta marmotas canadienses La vida de sus crías depende de ello

No serán independientes ni podrán cazar por sus medios hasta los siete meses de edad Hasta entonces van a depender por completo de sus progenitores y de la clemencia de un poderoso río, que no para de crecer en su pujante avance hacia el sur A lo largo de su recorrido desde San Luis hasta el golfo de México, el Mississippi se convierte en una fuerza imparable Recibe continuamente el aporte de sus afluentes, de los cuales, el más importante, con el que confluye justo al sur de Cairo, en Illinois, es el río Ohio Aquí, ambas corrientes ponen rumbo hacia el sur formando una sola

 

Video del Río Mississipi

La mayor corriente de agua de los Estados Unidos cerca de 8 millones de litros de agua pasan por aquí cada segundo Parte del agua se desborda inundando las orillas y retrocede con el reflujo busca un lugar tranquilo para esperar a que pase la crecida Ha visto todo lo que el Mississippi tiene que ofrecerle, después de llevar más de 50 años viviendo en el río y su entorno, y sólo ha cubierto la mitad de su esperanza de vida

Pesa alrededor de 70 kilos y todavía podría llegar a pesar 100 transformándose en otra roca más del fondo Sus especiales órganos sensoriales detectan la presencia de las presas en el agua turbia No tiene más que abrir la boca y la trampa está lista El apéndice vermiforme, es decir, con forma de gusano, que remata su lengua atrae la curiosidad de un pez

Un movimiento en falso podría ahuyentarlo Es la hora de comer en el río Mississippi La tortuga caimán, con su increíble hocico en forma de mordaza, es capaz de desgarrar carne y machacar huesos Serpientes, otras tortugas, incluso pequeños mamíferos se cuentan entre sus presas Y ahora se presenta otra opción en el menú: tierna por dentro, y muy crujiente por fuera

Esta velluda criatura del tamaño de un balón de fútbol es el armadillo de nueve bandas Sus antepasados provenían de América del Sur, pero en los últimos 70 años, las poblaciones se han ido extendiendo hacia el norte Algunas han llegado hasta Illinois Hay especies para las que los ríos son barreras naturales, pero el armadillo domina a la perfección el medio acuático Esta hembra se ha llenado de aire los intestinos, transformándolos en dispositivos de flotación, ¡como hacer tubing! Lo único que tiene que hacer es mover las extremidades

Es capaz de aguantar la respiración durante seis minutos A pesar de que está prácticamente ciega y sorda, puede oler comida oculta a más de 20 centímetros de profundidad Se pasa el día con el hocico pegado al suelo, capturando las larvas y babosas que ha removido la crecida de las aguas del río Mississippi No es la única que debe superar los contratiempos de la inundación estacional que viven en la cuenca hidrográfica del Mississippi suelen sufrir desplazamientos a causa de las crecidas

Y cuando el agua las hace salir de sus escondrijos, atraen a los depredadores La serpiente lucha por defenderse, pero solo es ligeramente venenosa, es presa fácil para un zorro; pero antes, la zorra aprovecha para dar una lección a sus crías Ha llegado el momento de aprender a vérselas con un reptil Estos ensayos son muy útiles para la educación de un joven zorro La vez siguiente podría ser una serpiente más venenosa

Es un mundo peligroso, y pronto tendrán que enfrentarse a él Aunque, por ahora, todo es divertirse y retozar La agresividad es escasa en estas peleas cuyo objetivo son los hombros del contrincante Pero es un buen entrenamiento para los enfrentamientos de verdad, en los que tendrán que atacar la cara y el cuello Cuando tengan unos diez meses, los jóvenes zorros ya serán sexualmente maduros y tendrán que tomar una decisión: quedarse con la familia, o emprender el camino en solitario y buscar pareja

Hasta entonces pueden jugar ajenos a los peligros que acechan en el mundo exterior las orillas del Mississippi parecen mantenerse firmes de momento No ocurre lo mismo río abajo Es primavera y las aguas crecidas del Mississippi amenazan a la población de Memphis, Tennessee Esta ciudad es conocida como la cuna del blues y el lugar donde nació el rock and roll

De vez en cuando las dramáticas inundaciones la dejan “toda estremecida”, como dice una famosa canción de Elvis En años recientes, Memphis ha sufrido inundaciones que están entre las mayores y más dañinas de toda la historia del río El río inunda las granjas en su avance hacia el sur entre Arkansas y Mississippi, depositando una gruesa capa de sedimento a todo lo largo de la llanura aluvial Aunque las inundaciones arruinen cultivos, este sedimento rico en minerales es lo que hace que el terreno sea tan fértil Las aguas de la crecida primaveral no son el único peligro estacional procedente del norte

Otra amenaza se cierne sobre las riberas del río: la garrapata del ciervo Se están propagando hacia el sur variedades más agresivas desde los estados del norte, y su hábitat ideal es la zona donde el bosque se junta con la periferia urbana Esto anuncia problemas para la población que vive a orillas del Mississippi La garrapata del ciervo es la principal propagadora de la debilitante enfermedad de Lyme Comienza con una bacteria que les transmiten los ratones

Los ratones son portadores del patógeno pero son inmunes Al alimentarse de un ratón infectado, la garrapata contrae la enfermedad y a su vez la contagia a lo que quiera, o a quien quiera, que muerda a la vez siguiente Mantener controlada la población de ratones es fundamental para prevenir enfermedades Y nadie lo hace mejor que las serpientes Hay más de 25 especies diferentes viviendo en la cuenca sur del Mississippi, entre ellas la llamada “cascabel de los bosques”

Pero una de las más comunes es la culebra ratonera El órgano de Jacobson presente en el paladar de su boca permite a esta serpiente oler y detectar presas, incluso en la oscuridad Las imágenes de una cámara térmica nos permiten ver el movimiento de la serpiente en la oscuridad total El roedor es completamente ajeno al terror sigiloso que se le aproxima La culebra ratonera es constrictora

Asfixia a su víctima, estrujándola hasta dejarla sin aire antes de tragarse su cálido cuerpo de una vez Si hay muchas serpientes, significa que habrá menos roedores y, por tanto, menos enfermedades El poderoso río prosigue su curso hacia el sur, haciendo que en Vicksburg, Mississippi, se superponga un mal a otro: las abundantes lluvias de este año causaron monstruosas inundaciones durante el invierno y ahora se suma la crecida primaveral El río ha tenido siempre un papel protagonista en la historia de Vicksburg fue la última ciudad tomada por los confederados en el río

En 1863, el general Ulises Grant dirigió a 17000 soldados hasta aquí Montó la que había sido la mayor operación anfibia de la historia militar estadounidense hasta Normandía El triunfo de la Unión aquí les permitió tener el control del río y, finalmente, ganar la guerra A medida que el río se va internando en el sur, las temperaturas se disparan

La llanura se transforma en pantanos y marismas Esto es territorio cajún En los bayous de Mississippi y Luisiana se encuentran algunas de las poblaciones de insectos más densas del planeta El lugar perfecto para un sapo americano hambriento Este macho llega a comerse un millar de insectos en un día

Pero hoy está más interesado en cantar que en comer Cuando los niveles del agua son los adecuados, los machos se concentran en los pantanos para celebrar una competición de talentos en la que se juegan mucho Las hembras eligen al ganador por su estilo de croar El que cante con voz más grave se gana el favor de la dama sólo tiene lugar durante unos pocos días en primavera, cuando sus reclamos resuenan en los bayous, día y noche

Si la hembra demuestra interés por algún cantante, el macho, más pequeño, se abalanza al instante En cuanto ella da su consentimiento, él se adosa a su espalda y ya no se despega en horas, a veces incluso días Esta forma de aparearse recibe el nombre de amplexus Demasiado tarde para pensárselo mejor Este macho se ha comprometido y ella no puede hacer nada para quitárselo de encima

Una vez que se han apareado debidamente, la hembra pone más de 4000 huevos en dos largas hileras y los ancla a la vegetación, ocultándolos a la vista de depredadores Simultáneamente, el macho libera el esperma y los fecunda a medida que van saliendo La velocidad a la que se desarrollan los huevos depende de la temperatura del agua En algún momento de un periodo comprendido entre 3 y 12 días, los huevos eclosionan y emergen los renacuajos, que enseguida forman las llamadas “agrupaciones”, semejantes a bancos de peces

Se alimentan de algas y pequeños invertebrados y crecen rápidamente Pero no todos al mismo ritmo, para evitar emergencias masivas Al cabo de dos o tres semanas, los renacuajos, de menos de tres centímetros de longitud, empiezan a desarrollar patas traseras Unas semanas más tarde, con las branquias ya cerradas y las patas delanteras completamente formadas, una nueva generación de sapitos emprende su primera incursión en la tierra A lo largo de casi 260 kilómetros, el río hace de frontera entre el estado de Luisiana, al oeste, y el de Mississippi, al este

Con cada kilómetro que recorre hacia el sur, aumentan el calor y la humedad La zarigüeya americana se ha revelado como una maestra de la adaptación al clima Se siente igual de cómoda en los pantanos del Mississippi que en los bosques del norte El clima cálido y pegajoso del bayou parece gustarle No debe ser confundida con un roedor

Tiene mucho más que ver con un canguro Es el único marsupial de América del Norte Las zarigüeyas americanas se alimentan de las destructivas babosas de jardín, de cadáveres en descomposición y de otras muchas cosas desagradables Llevan simultáneamente los servicios de retirada de basuras y control de plagas del Mississippi Son capaces hasta de trepar para conseguir comida

Esta hembra se aferra a las ramas con sus afiladas pezuñas y su cola prensil para recorrer los árboles en busca de comida Necesita hacer acopio de todo lo que pueda Esta marsupial también es madre Sus pequeños nacieron y terminaron de gestarse en su bolsa marsupial Ya tienen cuatro meses y su madre ha dejado de amamantarlos

Pero se quedarán a su lado un mes más o así, mientras se preparan para emprender su propio camino Vivirán en un mundo de intersección entre la vida silvestre y la humanidad Donde el río abandona el estado que le da nombre, los ingenieros encauzan y ponen diques al Mississippi a cada momento Parte de las aguas van a parar a las granjas acuáticas que se extienden por sus orillas Sostienen una cultura que se remonta 250 años atrás

En 1763, Gran Bretaña expulsó a los acadianos franceses del este de Canadá, y los exiliados buscaron refugio en Luisiana Desde entonces está la comunidad cajún aquí, pescando Luisiana tiene aproximadamente 1200 criaderos de cangrejo de río Juntos producen más de 55

000 toneladas anuales, más del 90% del cangrejo de río que se consume en Estados Unidos El cangrejo de río es un básico del Mississippi El caparazón del crustáceo está formado por 19 segmentos diferenciados Respira mediante branquias en forma de pluma, y se alimenta de toda clase de materia orgánica en descomposición Como su prima la langosta, tiene pinzas que usa, principalmente, para alimentarse, y también para defenderse si es necesario

Al final del verano, cuando la temperatura del agua se dispara, los granjeros desaguan sus campos en el Mississippi Viendo que su mundo acuático se desagua por momentos, la mayoría de los cangrejos de río sabe lo que hacer Forma parte de su ciclo de vida natural Tienen que abrirse paso escarbando en la arena hasta llegar a la capa freática Pero es un duro esfuerzo, y algunos no son tan rápidos

Una multitud empieza a formarse preparándose para el gran evento del año: el gran banquete frenético del bayou Miles de tántalos americanos, garcetas, espátulas y otras aves acuden en bandadas a la cuenca del Mississippi Vienen a darse un gran festín con los cangrejos de río Comida cajún, recién pescada en el bayou Los que sobrevivan criarán en túneles inundados de agua, y en pocos meses volverán a la superficie con sus camadas

Mientras, el agua que un día inundó los campos retorna al Mississippi Dadas las fluctuaciones del nivel del río a lo largo del año, los ingenieros desvían el caudal de ríos cercanos para garantizar que el Mississippi mantiene la profundidad suficiente para permitir el transporte de mercancías la frontera entre lo seco y lo mojado se difumina en el bayou Es el hábitat ideal para unos depredadores hambrientos que acechan en los pantanos Estos reptiles de sangre fría deben tomar medidas para controlar su temperatura corporal

Los caimanes aprovechan el sol para calentarse y el agua para enfriarse El caimán del Mississippi se sitúa en la cúspide de su cadena alimentaria Es un superpredador que puede llegar a medir algo más de 4 metros y a pesar media tonelada Esta hembra está en máximo nivel de alerta, aunque no está cazando, sino protegiendo Se ha pasado los dos últimos meses custodiando 15 huevos, incubando debajo de un alto nido, de más de un metro de alto, hecho de hierba y restos

Finales de agosto: llegó el momento de que sus crías rompan el cascarón Uno a uno, los pequeños van rompiendo sus cáscaras para salir al mundo La temperatura del nido durante la incubación determina el sexo de los bebés caimanes Una temperatura demasiado elevada altera una proteína especial presente en el embrión Un nido que esté a una temperatura de 30 grados centígrados o menos producirá sólo hembras

Pero si se calienta hasta superar los 33 grados, saldrán todos machos Si son temperaturas intermedias, nacerá una mezcla Instintivamente se dirigen al agua En sus primeras etapas son vulnerables a mapaches, aves, incluso a otros caimanes que estén buscando un tentempié Enseguida encuentran a mamá

Si su madre consigue protegerlos bien durante el primer año, pasarán de estar entre las criaturas más indefensas a ser los superpredadores del bayou Será la posición que ocupen desde aquí hasta la desembocadura A partir de Baton Rouge, el Mississippi toma impulso final rumbo al sur Sólo le queda algo más de 240 kilómetros para llegar al Golfo La capital del estado de Luisiana es la parada más al norte para los grandes buques de carga que reparten mercancías por el Mississippi

Contribuyen a hacer de Baton Rouge el octavo puerto más importante de Estados Unidos Al salir de la ciudad, el río recupera enseguida su condición agreste el descenso de las temperaturas trae algo de alivio a las marismas y hace salir a un nuevo elenco de personajes Los mapaches son auténticos supervivientes Están entre los que tienen mayor capacidad de adaptación del planeta

Y pueden vivir prácticamente en cualquier parte Los mapaches suelen cazar al amparo de la oscuridad Pero el frescor del aire, y el hambre, incitan a este mapache a salir de día En estas zonas, caminar por el borde del agua puede ser muy peligroso Un caimán del Mississippi de más de 3 metros y medio de largo aguarda su oportunidad para atacar

El mapache servirá al caimán para mantenerse hasta el siguiente cambio de estación El descenso de las temperaturas sumirá al reptil en una especie de estado letárgico llamado “brumación” Así permanecerá hasta el final del invierno, y no comerá nada en cuatro meses El último tramo del río pasa por el Aliviadero de Bonnet Carré, atraviesa Nueva Orleans y desciende hasta el golfo de México Éste es el delta del río Mississippi

A lo largo de casi 4800 kilómetros, el río ha transportado una carga: 500 millones de toneladas de sedimento, arena y piedra Aquí, por fin, deposita su carga Los sedimentos del río se han ido acumulando durante miles de años, que actualmente se extiende sobre una superficie de más de 10500 kilómetros cuadrados

Normalmente, los deltas de los ríos se mueven y cambian de forma con el tiempo, pero no aquí, cerca del aliviadero Se han gastado miles de millones de dólares en la construcción de este complejo sistema de diques para proteger las ciudades del flujo y reflujo natural del Mississippi Unidos, los diques del río llegarían más lejos que la Gran Muralla China Las barreras han permitido que la ciudad de Nueva Orleans sea una vía de acceso al mundo Icono cultural, con una herencia llena de influencias francesas, españolas, africanas e indígenas americanas, Nueva Orleans marca, además, el fin de un viaje épico

Las aguas de casi todos los ríos y arroyos del corazón del país terminan aquí, en el golfo de México La esencia de 31 estados, encauzada hasta este mismo punto Con toda esta agua llega todo lo que hemos echado en ella, lo bueno y lo malo Nutrientes, pesticidas, fertilizantes Todo se descarga en el golfo de México Con el calor del verano, las algas proliferan rápidamente y después mueren, haciendo que se desplomen los niveles de oxígeno En agosto causan un fenómeno, que abarca una extensión del tamaño del estado de Mississippi, al que llaman la “zona muerta”: prácticamente todos los residentes habituales: peces, tiburones, gambas, cangrejos o se van o mueren Solo hay un animal que prospera en la zona muerta: la medusa

La medusa común es capaz de sobrevivir, y de reproducirse, prácticamente sin oxígeno Se alimenta sobre todo de plancton, formado de plantas y animales microscópicos que flotan en el agua Una cantidad enorme de ellas es señal de un desequilibrio en el ecosistema Haría falta una crisis natural, como un huracán, para removerlo todo y reoxigenar el agua Hasta entonces, poco más puede sobrevivir, cerca de la desembocadura del río Mississippi

El delta del río es un lugar de encuentro entre mundos distintos: tierra y agua, vida humana y naturaleza, río y mar El viaje del Mississippi termina por fin A lo largo de 3700 kilómetros, el río proporciona vida a sus riberas Por el camino ha ido desempeñando diversas funciones: barrera, proveedor, desafío

pero siempre con su particular cometido: alcanzar el mar Aunque desviemos a voluntad parte de sus aguas, el río siempre tiene el control absoluto Somos meros testigos del emblemático legado del Mississippi, el río de Estados Unidos